Los mercados de cafés especiales brindan una manera de brillar a los productores mexicanos

¿Puede su taza de café de la mañana ayudar a apoyar a los agricultores mexicanos dedicados y trabajadores?

Una verdad lamentable es que México no es considerado uno de los principales productores de café, ni siquiera entre los mexicanos. El café instantáneo Nescafé es omnipresente en los estantes de los supermercados y en los restaurantes. El café “gourmet” se asocia a menudo con Starbucks. A pesar de que el país podría satisfacer fácilmente la demanda de todo tipo de café, México todavía importa el producto de lugares como Brasil, Colombia y Vietnam por razones de precio y prestigio.

Pero no debería ser así. México ha desarrollado sus propias especialidades de café, como café de olla – café elaborado con especias y piloncillo azúcar – y preparaciones regionales como café lechero, un café expreso con leche caliente espumosa popular en Veracruz.

El café se introdujo en México a fines del siglo XVIII. Aproximadamente 100 años después, el país lo estaba exportando. México tiene selvas tropicales con la humedad, los suelos y la altitud correctos para cultivar café de bueno a excelente, especialmente en Chiapas, Veracruz y Puebla.

En la década de 1950, México tenía una industria cafetera prometedora, fuertemente apoyada por el gobierno federal, que trabajó a nivel internacional para mantener los precios estables y relativamente altos. Fue una buena política, trayendo dinero a México y apoyando a algunas de las poblaciones más pobres del país.

Pero la producción de café cayó en desgracia a partir de la década de 1970.

Tostando granos en Black Dragon Coffee en San Cristóbal de las Casas, Chiapas.

Más países comenzaron a producir en grandes cantidades, saturando el mercado en la década de 1980. Además, las políticas económicas neoliberales se estaban afianzando en México, lo que alejaba al gobierno de su papel de negociador. El resultado fue una disminución del 71% en la producción en la década de 1990, ya que los agricultores descubrieron que no podían ganar dinero en absoluto.

Los apoyos a los precios fueron cruciales para los caficultores mexicanos porque trabajaban pequeñas parcelas de tierra en regiones muy aisladas, sin infraestructura ni acceso a la tecnología. Esto encarece significativamente la producción y el transporte de café al mercado.

La historia y la política explican las pequeñas explotaciones. La mayor parte de las tierras de cultivo de café se encuentran en el sur, con una larga historia de tierras de propiedad comunitaria y familiar parceladas entre sus miembros. Haciendas (plantaciones) se rompieron después de la Revolución Mexicana y se distribuyeron entre las poblaciones rurales. El sentimiento contra las grandes propiedades privadas de tierras sigue siendo fuerte.

En la actualidad, México tiene más de 500.000 agricultores que trabajan poco más de 700.000 hectáreas, muchos de los cuales hacen lo que pueden con menos de una hectárea. Estos agricultores han dependido tradicionalmente de intermediarios sin escrúpulos llamados coyotes tanto para marketing como para financiación. Tal sistema hace poco o nada para aliviar la pobreza, pero los grandes compradores no encuentran económicamente viable negociar compras con una miríada de pequeños agricultores.

La producción de café en México ha comenzado a crecer de nuevo hace muy poco tiempo, no debido a los esfuerzos del gobierno, sino debido a una combinación de cooperativas de agricultores y el aumento de cafés especiales de nicho de mercado. Después de perder el apoyo del gobierno, los agricultores de Oaxaca y Chiapas comenzaron a organizarse. La primera y principal función de estas cooperativas entonces y ahora es vender la producción de sus miembros a mejores precios.

De todos los cafés de nicho de mercado populares en el mundo, el orgánico es, con mucho, el más importante. El primer café orgánico de México se cultivó en Chiapas ya en 1960, pero la mayor parte del crecimiento del mercado se produjo después de 1980. Ese café puede tener precios entre un 15% y un 20% más altos. Puede que no parezca mucho, pero hace factible la producción a pequeña escala. Hoy, México ocupa el primer o segundo lugar en el mundo (según la fuente) en la producción de café orgánico.

Finca cafetalera ubicada en Zihuateutla, Puebla.
Finca cafetalera ubicada en Zihuateutla, Puebla. Jaontiveros (CC)

Otros cafés de mercado de especialidad cultivados en México incluyen los de frijol raro, comercio justo, denominación de origen y compradores social o económicamente conscientes. En estos mercados, las desventajas pueden resultar ventajosas: producción a pequeña escala, lugares aislados o culturas y prácticas que preservan la selva tropical. Estos factores son ventajas para los consumidores que desean comprar más que una simple dosis de cafeína.

Es cierto que la producción de cafés especiales no es una panacea. Hay problemas con el acceso a la tecnología, con plantas que son susceptibles a plagas y con la búsqueda de formas de llevar el café de los pequeños productores a nichos de mercado lejanos de una manera económicamente viable.

Pero a pesar de las dificultades, el café de nicho de mercado está creciendo y exportadores como David Benjamin Briones de Black Dragon Coffee House en San Cristóbal de las Casas ven más oportunidades para ellos y los agricultores con los que trabajan.

El interés por el café de especialidad no ha escapado a empresas como Nestlé y Starbucks: no solo promueven los cafés según su estado de origen, sino que también tienen programas muy publicitados para ayudar a los agricultores a mejorar sus existencias de plantas y técnicas de cultivo.

No es de extrañar que el gobierno mexicano haya llegado tarde a esto, pero está invirtiendo una vez más en la industria. A partir de 2016, la producción de café detuvo su declive y comenzó a recuperarse lentamente.

Las organizaciones no gubernamentales internacionales, los gobiernos federales y estatales de México e incluso las corporaciones multinacionales ofrecen formas de comprar café orgánico y otros tipos de café especializado. También hay muchos cafés en todo México que ofrecen cafés nacionales, especialmente en lugares como Ciudad de México, San Cristóbal de las Casas, San Miguel de Allende y otras zonas turísticas de lujo. Sin embargo, las empresas y cooperativas locales fundadas por los productores de café ofrecen la forma más directa de permitir que los productores obtengan el máximo beneficio de su producción.

Café lechero es la especialidad de La Parroquia Café en el puerto de Veracruz.
Café lechero es la especialidad de La Parroquia Café en el puerto de Veracruz. Alejandro Linares García

El dinero del café no está en el grano verde sino en el producto tostado final y su comercialización. Las cooperativas de agricultores ambiciosas se han lanzado a tostar y comercializar sus propias marcas de café, a menudo aprovechándose de sus identidades étnicas y regionales, así como de Internet.

Las cooperativas de mayor éxito se encuentran en Oaxaca, seguida de Chiapas. Esto es notable por tratarse de estados con alta población indígena. Pero estos grupos se encuentran en todas partes donde se cultiva café. Hay quienes venden en línea, la mayoría de las veces a través de páginas de Facebook.

Uno de ellos es Tojtzotze, que representa a agricultores de varias etnias indígenas en la Selva Lacandona en Chiapas. MRGrupo Monte Blanco representa a un grupo de productores en Veracruz, y Yuku Café se especializa en café cultivado en la región Mixteca de Oaxaca. La Cooperativa de Café de Totonacapan es un grupo de 29 mujeres productoras en el estado de Puebla que vende a través de locales como Starbucks.

Leigh Thelmadatter llegó a México hace 17 años y se enamoró de la tierra y la cultura. Ella publica un blog llamado Manos creativas de México y su primer libro, Cartonería mexicana: papel, pasta y fiesta, fue publicado el año pasado. Su blog de cultura aparece semanalmente en México News Daily.

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